Malayali di Estet — Bahagian 1


Dia terlontar jauh ke ladang-ladang getah dan kelapa di Malaya pada tahun 1930-an.

Dua hari lalu, dia sedang mencari maklumat tentang kehidupan komuniti Malayali diMalaya dan Singapura sejak tahun 1920-an. Sekarang, dia sedang cuba memahami misteri beberapa kes pembunuhan melibatkan pekerja ladang keturunan Malayali di Port Dickson, Sabak Bernam, Kota Tinggi, dan Padang Rengas.

Biar kita kembali sebentar ke tahun 2020 untuk melihat bagaimana semua ini bermula.

Analisis terhadap cerpen-cerpen yang memenangi Hadiah Cerpen Maybank-DBP dan termuat dalam antologi dari tahun 1988 hingga 1998 menunjukkan bahawa majoriti penulis kaum India hanya mengangkat kisah komuniti Tamil di ladang getah (Dewan Sastera, Ogos 2020). Hal sama diperhatikan pada cerpen-cerpen Tamil tempatan sejak dahulu.

Pada realiti, selain daripada orang Tamil, terdapat juga orang Malayali, Punjabi, Telugu dan beberapa keturunan atau subetnik lain di Malaysia. Mengikut sejarah, dalam kalangan orang Tamil dan Telugu sendiri, mereka jarang berinteraksi antara satu sama lain di negara asal. Apabila ditempatkan di estet-estet di Teluk Intan dan Bagan Datoh oleh majikan British, barulah mereka mula saling mengenali (Contemporary Malaysian Indians, 2016).


Michael Stenson dalam buku Class, Race & Colonialism in Peninsular Malaysia (1980) mengakui hubungan orang Tamil Ceylon, Tamil, Telugu, Malayali, dan Punjabi di Malaya sekitar seratus tahun dahulu adalah tegang. Menurut Krishanan Maniam dalam buku Cerpen Tamil dan Melayu (1993), orang Tamil dan Telugu menjadi buruh di ladang getah, manakala orang Malayali yang lebih berpelajaran menjadi kerani dan ejen pihak majikan British.

Dalam karya Sastera Kebangsaan, apabila kisah yang berlatarbelakangkan ladang getah dan estet dipaparkan, biasanya watak terdiri daripada orang Tamil. Mungkin ada watak Cina, Melayu, Inggeris, dan Punjabi sebagai watak sampingan. Watak orang Malayali pula hampir tiada; atau identiti mereka tidak dinyatakan secara terang-terangan.

Cerpen Tamil oleh M. Ramayah pada tahun 1979 bertajuk “Um” memaparkan watak seorang pegawai kesihatan ladang yang cuba mendapatkan habuan seks daripada watak Kanagam, seorang janda muda beranak satu yang hidup dalam kemiskinan. Watak Sanggaran Pillai mewakili orang Malayali yang berpelajaran, memegang jawatan, dan memiliki kuasa pada peringkat ladang.

Dalam struktur hierarki di ladang getah, pengurus (Peria Dorai) dan penolong pengurus (Chinna Dorai) — biasanya orang Eropah — berada di tempat teratas. Di tempat seterusnya ialah krani (kerani) yang biasanya orang Tamil Ceylon atau Malayali yang biasanya berpendidikan. Para pekerja ladang (kuli) Tamil yang dilabel sebagai “tidak mempunyai wawasan” pula diketuai kangani atau tindal (mandur) yang sering cuba mengambil hati krani.


Makalah penuh (lima bahagian) boleh dibaca dalam buku Kisah Sasterawan Kavyan (2022).

____________________

Uthaya Sankar SB
lahir dan membesar di Aulong Lama, Taiping, Perak, serta kini tinggal di Taman Sri Muda, Shah Alam, Selangor. Beliau terlibat secara aktif dalam bidang penulisan sejak tahun 1991. Uthaya mengasaskan Kumpulan Sasterawan Kavyan (Kavyan) yang mengendalikan program bahasa, sastera, kebajikan, seni, dan budaya di seluruh negara sejak tahun 1999.